Йозеф Хоффман начал изучать архитектуру в Государственном художественно-промышленное училище в Брно, затем продолжил образование в венской Академии художеств у Карла фон Хазенауэра и Отто Вагнера, одновременно преподавал в Школе искусств и ремесел в Вене. В 1897 году вместе с Йозефом Марией Ольбрихом и Коломаном Мозером основал Венский Сецессион, который покинул в 1905 году вместе с Густавом Климтом из-за разногласий во взглядах на искусство. Совершив поедку в Великобританию в 1900 году, Хоффман ознакомился с работами ведущих английских дизайнеров и архитекторов, особое влияние на дальнейшую работу Хоффмана оказал Чарльз Ренни Макинтош.
В 1903 году Хоффман совместно с Коломаном Мозером основал «Венские мастерские» и руководил ими до 1931 года. Продукция «Венских мастерских» охватила все области декоративных и прикладных искусств — в них производились посуда, столовые приборы, а также мебель, украшения и текстиль. Для мебели Хоффмана характерны спинки стульев в виде решеток, столы с декоративными выступами и небольшие деревянные шары для украшения мест конструктивной значимости. В создании мебели Хоффман также использовал достижения современной ортопедии. Одновременно с работой в мастерских Хоффман проектировал городские здания.
 В 1912 году Хоффманом был основан австрийский Веркбунд, а в 1920 году Хоффман стал главой венской группы немецкого Веркбунда. В 1899-1937 годах преподавал в венском Художественно-промышленном училище, в 1920 году стал главным архитектором Вены.