Родился в Гранаде, в 1871 году, остался без отца в трёхлетнем возрасте, в детстве жил с матерью в Париже и Венеции, много путешествовал по Европе, был подающим надежды художником, скульптором, архитектором, фотографом, но предпочёл стать дизайнером. В конце 1890-х Фортуни увлекся набойкой тканей и создал коллекции парчи, бархата и гобеленов в венецианской технике XIV—XV веков, а в 1901 году представил сшитые из этих материалов модели в Париже. Немного позднее он запатентовал способ плиссировки шёлка, которая с тех пор носит название «плиссировка Фортуни». Еще несколько патентов принесли ему разработки в сфере декоративного и театрального освещения. 

      Абажуры для светильников Фортуни создавал из шёлка собственного изготовления — он производил его на специально открытой для этих целей в 1919 году на одном из венецианских островов фабрике. Вскоре в Париже и Лондоне появились шоу-румы Фортуни, в которых выставлялись ткани, одежда и светильники. Их невозможно ни с чем перепутать до сих пор — благодаря «фирменному» опаловому цвету абажуров, узнаваемым узорам и шёлковым шнурам с кистями и стеклянными бусинами. 
 
      Фортуни известен прежде всего как создатель так полюбившихся Саре Бернар и Айседоре Дункан «дельфосов» — длинных шёлковых платьев в античном стиле, подчёркивающих линии тела.     Умер в своем доме в Венеции в 1949 году, похоронен в Риме на кладбище Кампо ди Верано.       Жизнь Мариано Фортуни описана в романе Пере Жимферрера «Фортуни».  Его работы были источником вдохновения для Марселя Пруста.